Pourquoi un ancien scientifique d’Alibaba veut soutenir les fondateurs à l’extérieur de la Tour d’Ivoire – TechCrunch


Min Wanli avait un cheminement de carrière très convoité par ceux qui poursuivaient une carrière en informatique. Un prodige, Min a été accepté dans une université de recherche de premier plan en Chine à l’âge de 14 ans. Il a ensuite obtenu un doctorat. diplômés en physique et en statistiques de l’Université de Chicago avant de passer près d’une décennie combinée chez IBM et Google.

Comme de nombreux jeunes scientifiques chinois en herbe travaillant aux États-Unis, Min est retourné en Chine lorsque le boom Internet du pays était en cours au début des années 2010. Il a rejoint la branche cloud naissante d’Alibaba et était à l’avant-garde de l’application de sa technologie à des scénarios industriels, comme l’utilisation de l’identification visuelle pour atténuer le trafic routier et la puissance de calcul pour améliorer l’efficacité de l’usine.

Puis en juillet 2019, Min a fait un saut. Il a démissionné d’Alibaba Cloud, qui était devenu un moteur de croissance majeur pour le goliath du commerce électronique et à l’époque le plus grand fournisseur d’infrastructure de cloud public de Chine (il l’est toujours). N’ayant aucune expérience en investissement, il a lancé une nouvelle société de capital-risque appelée Capitale du sommet nord.

« Beaucoup d’entreprises étaient assez sceptiques quant à la ‘transformation numérique’ vers 2016 et 2017. Mais en 2019, après avoir vu des cas de réussite [from Alibaba Cloud], ils ne remettaient plus en cause sa viabilité », a déclaré Min dans son bureau surplombant un groupe de villages urbains et de bureaux de grande hauteur à Shenzhen. Vêtu d’une chemise bleu clair bien repassée, il parlait avec un sourire enfantin et sérieux.

« Du coup, tout le monde a voulu passer au numérique. Mais comment suis-je censé répondre à leurs besoins avec une équipe de seulement 400 à 500 personnes ? »

La solution de Min n’était pas de servir lui-même les usines et les entreprises de la vieille école, mais de financer et de soutenir un tas d’entreprises pour le faire. Bientôt, il a fermé le premier fonds pour le North Summit avec « plusieurs centaines de millions de dollars » d’un individu fortuné non divulgué des Émirats arabes unis, que Min avait rencontré lorsqu’il représentait Alibaba lors d’une conférence technologique de Duhai en 2018.

“Le capital-risque est comme une loupe à travers laquelle je peux me connecter avec de nombreuses entreprises technologiques et partager mes leçons du passé, afin qu’elles puissent travailler rapidement et efficacement avec leurs clients des industries traditionnelles”, a déclaré Min.

« Par exemple, je discutais avec les sociétés de mon portefeuille pour savoir si elles devraient d’abord se concentrer sur la vente de matériel informatique ou de logiciels, ou leur accorder un poids égal.

Min s’efforce d’être profondément impliqué dans les entreprises qu’il soutient. North Summit investit tôt, avec des chèques allant jusqu’à présent d’environ 5 millions de dollars à 25 millions de dollars. Min a également lancé une entreprise de services technologiques appelée Quadruple pour fournir un soutien post-investissement à son portefeuille.

Photo : bureau de North Summit Capital à Shenzhen

La notion de transformation numérique est à la fois bourdonnante et intimidante pour de nombreux investisseurs en raison de la nature très complexe et segmentée des industries traditionnelles. Mais Min a une liste de critères pour l’aider à affiner ses cibles.

Premièrement, une zone d’investissement doit être gourmande en données. Les voies de métro, par exemple, pourraient bénéficier de la mise en œuvre de grandes quantités de capteurs qui surveillent l’état du système ferroviaire. Deuxièmement, le processus de fabrication ou d’entreprise d’une zone doit être à forte intensité de capital, comme les lignes de production qui utilisent des équipements exorbitants. Et enfin, l’industrie devrait être fortement dépendante d’expériences humaines répétitives, comme la police qui dirige la circulation.

Résoudre des problèmes industriels nécessite non seulement l’ingéniosité informatique des fondateurs, mais surtout, leur expérience dans un secteur traditionnel. A ce titre, Min dépasse la « tour d’ivoire » des sorciers de l’informatique lorsqu’il recherche des entrepreneurs.

« Ce dont nous avons besoin aujourd’hui, c’est d’un type de talent interdisciplinaire capable de faire des « algorithmes composés ». Cela signifie comprendre les signaux des capteurs, les logiques commerciales, la fabrication, ainsi que les algorithmes informatiques. Appliquer un réseau de neurones via une boîte noire algorithmique sans les autres facteurs est tout simplement futile. »

Min fait face à une forte concurrence alors que les investisseurs traquent les prochains ABB, Schneider ou Siemens de Chine. Le pays se dirige vers l’indépendance technologique dans toutes les facettes de l’économie et le mandat national prend une nouvelle urgence alors que COVID-19 perturbe les chaînes d’approvisionnement mondiales. Le résultat est une montée en flèche des valorisations des startups vantant des solutions de «mise à niveau industrielle», a noté Min.

Mais les patrons d’usine ne se soucient pas de savoir si leurs fournisseurs de solutions d’automatisation sont des outsiders ou des licornes de démarrage. « À la fin de la journée, le directeur financier de l’usine demandera seulement : ‘Combien d’argent ce logiciel ou cet équipement nous aide-t-il à économiser ou à gagner ?’ »

L’investisseur est prudent quant au déploiement de son premier fonds. Après deux ans d’existence, North Summit a conclu quatre transactions: TopScore, un fabricant de chaussures de 17 ans qui adopte l’automatisation ; Lingumi, une application d’apprentissage de l’anglais basée à Londres ciblant les enfants chinois d’âge préscolaire ; Aerodyne, un fournisseur de services de drones malaisien ; et Extreme Vision, une place de marché reliant les petites et moyennes entreprises à des solutions de vision IA abordables.

Cette année, North Summit vise à investir près de 100 millions de dollars dans des entreprises à l’intérieur et à l’extérieur de la Chine. Le stockage optique et l’automatisation des processus robotisés (RPA) ne sont que deux domaines qui ont été sur le radar de Min ces derniers jours.



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